Plataformas LMS: qué son, características, tipos y diferencias con otros sistemas

La industria del e-Learning está llena de siglas como LMS, LCMS, LXP y una inmensa variedad de productos que puede resultar abrumadora para quien se inicia en la formación online. Al elaborar este artículo he pensado principalmente en ayudar a profesionales y estudiantes a conocer qué es una plataforma LMS y distinguirla de otros productos similares.

La idea de redactarlo surge a partir de las preguntas que he ido recibiendo durante varios años en mi artículo sobre las mejores plataformas de e-Learning LMS. En los comentarios de mis lectores y consultas telefónicas de algunos clientes se repiten algunas cuestiones fundamentales sobre este tipo de plataformas que es importante conocer antes de adentrarse o profundizar en el mundo del e-Learning.

En definitiva, aquí encontrarás información conceptual y práctica sobre la definición de LMS, sus características distintivas, y las diferencias con otros sistemas como los LCMS o LXP. Espero que te resulte útil para discriminar conceptos y escapar del «ruido» e inexactitudes que circulan en muchas páginas web. Y, en caso de que tengas experiencia en este mundo, quizá también puedas encontrar datos sobre nuevas tendencias y contrastar ideas dejando tu comentario.

¿Qué es un LMS? – Definición

Un LMS (Learning Management System o sistema de gestión de aprendizaje) es la infraestructura tecnológica a través de la cual podemos desplegar entornos de aprendizaje online. Es una aplicación web que sirve para facilitar la administración y distribución de contenidos educativos/formativos, el registro y evaluación del progreso de los aprendices y la comunicación entre sus usuarios (principalmente alumnos y profesores).

Otro término que suelen utilizar como sinónimo de LMS es el de «Plataforma de e-Learning», si bien hay que tener en cuenta que es más impreciso, al poder englobar nuevas tipologías como los LXP que mencionaré más abajo. Algo parecido ocurre con la utilización del término «Plataforma educativa», siendo poco recomendable por su frecuente confusión con otras aplicaciones muy distintas.

Funcionamiento general

Qué es un LMS y su funcionamiento

La imagen anterior muestra de forma simple el funcionamiento general de este tipo de plataformas. La aplicación web (LMS) maneja contenidos de aprendizaje, registros, sistemas de comunicación, etc. y un conjunto de usuarios hace uso de ellos para cumplir objetivos de aprendizaje. En este sentido, los LMS cuentan al menos con acceso de alumnos, profesores / instructores y administrador. Pero habitualmente, también hay usuarios con otros roles. Por ejemplo: gestores académicos, responsables de recursos humanos o de aprendizaje y desarrollo, creadores de contenidos, etc.

Ejemplos de plataformas LMS

Seguramente habrás oído hablar de Moodle, que quizá es el ejemplo de plataforma LMS más ampliamente conocido a nivel mundial. Sin embargo, la oferta es muy extensa y variada (más de 1000). Algunos otros ejemplos de LMS son:

  • SumTotal
  • Sakai
  • LearnUpon
  • Edmodo
  • Schoology

Todas ellas facilitan que se puedan llevar a cabo acciones de aprendizaje de manera online o semipresencial. Ya sea a través de cursos en los que cada aprendiz va a su propio ritmo u otros en los que haya sesiones dirigidas por un instructor. La casuística es muy variada.

Puedes encontrar una selección de otras plataformas en mi publicación sobre las mejores plataformas (LMS) de e-Learning.

¿Qué características tiene una plataforma LMS?

Para que se considere como tal, de forma genérica, una plataforma LMS debe aunar al menos varias funcionalidades que la distinguen de otras aplicaciones tecnológicas del ámbito de la educación o la formación profesional. Estas características básicas que deben tener los LMS son las siguientes:

  • Posibilitar acceso remoto a todos sus usuarios (alumnos, profesores, administradores, etc.).
  • Permitir la distribución (acceso a los estudiantes) de contenidos de aprendizaje.
  • Contar con herramientas de gestión de los cursos o espacios de aprendizaje.
  • Realizar una evaluación y seguimiento de los alumnos, registrando su avance.
Características de los LMS

Además, prácticamente la totalidad de las plataformas LMS cuentan con herramientas que juegan un papel importante en los procesos de aprendizaje. Por ejemplo:

  • Herramientas de comunicación e interacción (mensajería directa, videoconferencia, anuncios, foros de debate, etc.).
  • Herramientas para la creación de contenidos multimedia.
  • Herramientas de importación de contenidos que sean compatibles con diversos estándares de aprendizaje (SCORM, xAPI o cmi5). Estos estándares son formas de «empaquetar» contenidos que se han hecho utilizando otras herramientas diferentes al LMS. Por ejemplo herramientas de autor.
Herramientas importantes en los LMS

Según el tipo estarán presente algunas de estas u otras características, algo que introduzco a continuación.

¿Qué tipos de plataformas LMS hay?

Open Source vs. Comercial

Los dos tipos principales de plataformas e-Learning LMS que existen son los LMS Comerciales y los LMS Open Source (código abierto). Ambas categorías son excluyentes y son las que se utilizan con más frecuencia para distinguir los LMS tanto en contextos académicos como empresariales. Pero la cosa se complica un poco si tenemos en cuenta que la mayoría de los LMS Comerciales se distribuyen como SaaS (software como servicio).

Aquí tienes una imagen que resume algunas de las peculiaridades de estos tipos de LMS:

Tipos de LMS Open-Source vs. Comerciales.
Los LMS Open-source normalmente son alojados y no tienen costes de licencia, su código se actualiza por una comunidad que mantiene los avances del LMS, podemos modificar ese código y somos los responsables de instalar, alojar y mantener el LMS asumiendo los costes. También estos LMS open-source los podemos encontrar como servicio proporcionado por empresas.
En el caso de los LMS Comerciales los costes de licencia son altos y el código lo actualiza la empresa que lo distribuye en función de las necesidades de sus clientes. La mayoría se distribuyen en formato SaaS y el LMS es alojado en servidores de la empresa que proporciona el servicio. El coste suele ser periódico (un bajo coste inicial) y dicha empresa se encarga de todo el mantenimiento del LMS.
Gráfico extraído del artículo LMS Open Source vs. LMS SaaS

Corporativos vs. Académicos

Otra distinción muy utilizada para distinguir a los LMS es entre LMS Corporativos vs. LMS Académicos. Los primeros (corporativos), más orientados al aprendizaje dentro de las empresas y formación profesional no reglada y los segundos (académicos) más enfocados hacia la educación formal en contextos académicos y/o con un fuerte componente de presencialidad.

Tipos de LMS Corporativos vs. Académicos. Los LMS Corporativos suelen tener una estructura más flexible aunque enfocada al aprendizaje sin instructor, el cumplimiento de estándares como SCORM o cmi-5 es importante, así como el aprendizaje social e informal. En el caso de los LMS académicos, se orientan más hacia el aprendizaje con grupos definidos y sincrónicos, suele haber herramientas de colaboración y una fuerte presencia del profesor y los calendarios, hojas de calificaciones y clases virtuales suelen ser imprescindibles.

Sin embargo, como se representa en el gráfico por la intersección de ambos círculos, esta distinción entre LMS corporativo y académico no es excluyente entre sí. Tampoco es totalmente exhaustiva. Por lo que simplemente funciona de manera orientativa en el proceso de elegir LMS.

Independientes vs. como app o plugin dentro de otros sistemas

La cosa se puede complicar más si tenemos en cuenta que los LMS no siempre son aplicaciones independientes. En ocasiones, también podemos encontrar los LMS como app o plugins dentro otros sistemas como los los CMS (Content Management System – Sistemas de gestión de contenido), o las suites colaborativas.

Tipos de LMS Independientes vs. App o Plugin

Estos serían algunos ejemplos de LMS como aplicación o plugin:

  • Learndash (plugin de WordPress)
  • LMS365 (app para Microsoft Sharepoint y Teams)

Un dato a tener en cuenta es que el que el LMS sea un complemento dentro de otro sistema (de lo que hablo en este punto) es una cosa. Y otra totalmente diferente será el que exista una integración entre un LMS independiente y otro tipo de plataformas como por ejemplo puede ser la integración que podemos hacer entre el LMS Docebo y un CRM (Customer Relationship Management, gestión de relación con el cliente). U otras soluciones para que haya una acceso único a sistemas Moodle y WordPress.

Aplicaciones que NO son un LMS pero se confunden

No confundas estas aplicaciones con un LMS

Para terminar de tener claro qué es un LMS, también suele resultar útil reconocer algunas aplicaciones que no entran en esta categoría. Algunos tipos de software se suelen confundir con los LMS son:

Aplicaciones dentro de un LMS

Algunas de ellas se encuentran presente en muchos LMS o pueden ser integradas. Como por ejemplo es el caso de los sistemas de clases virtuales. De este modo, podemos encontrar plataformas de e-Learning que incluyen la posibilidad de impartir clases en directo utilizando Zoom y recoger sus datos de tiempo y asistencia.

Otras se parecen a los LMS

Otras abarcan bastantes aspectos de los procesos de aprendizaje e incluyen cada vez más funcionalidades. De este modo, la cuestión de autodenominarse o no LMS al final es más algo relacionado con el mercado al que se dirigen.

Por ejemplo, algunas plataformas de marketing de cursos como teachable ya cumplen las características básicas mencionadas al principio de este artículo, incluida la de gestión de estudiantes y grupos. Si bien no tiene otras importantes como la importación de estándares educativos.

También, algunas herramientas de autor modernas que sirven para diseñar contenidos e-Learning responsive, ya están incluyendo funciones para distribuir los contenidos directamente a alumnos/trabajadores e incluso recopilar resultados y mostrar análisis de uso. Por ejemplo, sería el caso de Elucidat o el reciente isEazy Training Experience.

¿Qué diferencia hay entre LMS y LCMS?

En resumen, mientras los LMS tienen como objetivo gestionar aspectos variados del aprendizaje en general, los LCMS (Learning Content Management System) son sistemas que tienen como centro principal únicamente aspectos relacionados con contenidos de aprendizaje. Es decir, un LCMS pone el acento en los contenidos e-Learning (creación, manejo, distribución, exportación, etc.), mientras que un LMS lo hace en la gestión global del aprendizaje.

Sin embargo, existe cierta confusión entre los términos LMS y LCMS. Como indican algunos autores (A., S., M., 2018) los LCMS también se ha entendido (erróneamente) desde algunas fuentes académicas como una evolución de los LMS. Y esto probablemente ha sido así debido a que muchas de las funciones de los antiguos LCMS fueron rápidamente incorporadas por la industria de los LMS.

LCMS and LMS certainly have a different focus but integrate very well

(Greenberg, 2002, citado en Watson, W., & Watson, S. L., 2007)

Una distinción que ha perdido el sentido

En realidad, hoy en día hablar de “LCMS vs. LMS” es algo que ya no tiene mucho sentido. Y, sobre todo, no es relevante en el proceso de seleccionar una plataforma e-Learning adecuada.

En resumen, es poco útil platear esta distinción entre LMS y LCMS por dos motivos:

  1. El principal es que ya apenas existen productos independientes que se consideren a sí mismos LCMS. En su lugar, existen “herramientas de autor en la nube”, que además de permitir la creación de contenidos e-Learning que podemos exportar a un LMS también tienen funciones de colaboración y distribución.
  2. En la actualidad, prácticamente todos los LMS incluyen alguna/s herramienta/s para crear y distribuir contenidos. Herramientas que en mayor o menos medida cumplen con algunas funciones de LCMS.

ℹ️ Un ejemplo de los pocos LCMS (Learning Content Management System) que quedan es Xyleme. Pero en 2020 cambió su estrategia ampliar sus objetivos más allá del aprendizaje, pasando a autocalificarse como CCMS (Component Content Management System – sistema de gestión de contenidos de componentes).

En la imagen anterior muestro un diagrama en el que enfatizo ya no tiene demasiado sentido hablar de LCMS ni como parte de un LMS (izquierda) ni como aplicación o producto independiente (derecha). Dentro de los LMS es útil indagar sobre las funcionalidades para crear y utilizar contenidos de aprendizaje sin salir del entorno. Contenidos que utilizaremos dentro de los espacios de aprendizaje del LMS (cursos).

Herramientas de autor cloud: actuales sucesores de los LCMS

Fuera de los LMS, de forma independiente, existen herramientas de autor que funcionan en la nube y comparten las características de un LCMS que y que que sirven para crear contenidos que podremos exportar en algún formato estandarizado y utilizar dentro de un LMS.

Normalmente las necesitaremos si queremos hacer contenidos e-Learning de más calidad y elaboración que las que se pueden hacer dentro de los LMS. Algunos ejemplos de herramientas de autor cloud son Elucidat o isEazy. Además, ambas cuentan con funcionalidades para distribuir los contenidos creados sin necesidad de un LMS.

Relacionado con las herramientas de autor te sugiero la lectura de estos artículos:

¿Qué diferencia hay entre LMS y un LXP?

Se le llama LXP (Learning eXperience Platform – Plataforma de experiencia de aprendizaje) a las plataformas de e-Learning corporativas (entorno empresarial) que se centran más en la experiencia del alumno que en la parte de gestión de la plataforma.

Plataforma de experiencia de aprendizaje es un concepto introducido por Josh Bersin (2018) para nombrar a un nuevo tipo de plataformas de e-Learning en  en el que el aprendiz escoge su propio camino de aprendizaje informal mediante microcontenidos, artículos de blogs, vídeos, etc. En estas plataformas, el aprendizaje informal y social tiene especial protagonismo.

Dicho de otro modo, en los LMS la formación de los usuarios se decide, crea y programa desde dentro de la empresa y desde arriba (énfasis en la gestión y el aprendizaje formal). Sin embargo, en los LXP los aprendizajes proceden en gran medida de fuentes externas y del aprendizaje social (énfasis en la experiencia y el aprendizaje informal).

Algunos ejemplos de LXP son Degreed, Edcast o Percipio.

Docebo Discover LXP
Interfaz de Docebo LMS en la que el alumno puede tomar itinerarios de aprendizaje que incluyen contenidos de blogs, youtube, etc.

¿Realmente hablamos de otra cosa diferente?

Bajo mi punto de vista, no estamos exactamente ante dos tipos de plataformas (LMS vs. LXP) con caminos diferentes. Más bien creo que estamos ante el inicio de un cambio de paradigma al que los LMS se irán adaptando. Esta afirmación puedo apoyar con dos ejemplos:

Sin embargo, está aún por ver qué ocurre y lo importante es que tengas en cuenta que LXP será un término reclamado por distintos productos de la industria del e-Learning para presumir. Y que lo importante será poner el foco en las necesidades de tu organización y buscar una plataforma de e-Learning con las funcionalidades y cualidades que mejor casen con dichas necesidades. Sin importar las siglas que utilicen para «bautizarse».

Seguir aprendiendo

La revisión conceptual sobre plataformas LMS que he elaborado en este artículo ha tenido como objetivo despejar dudas sobre qué es un LMS, sus características y en qué se distingue una plataforma LMS de otras similares. Espero que te haya podido ser de ayuda para adentrarte o avanzar en el mundo del e-Learning.

Si quieres avanzar con la colaboración de un profesional, te invito a contactar conmigo para ofrecerte mis servicios como consultor de e-Learning.

Y, no te cortes. Si te apetece hacer alguna observación o pregunta sobre el tema ¡Deja tu comentarios debajo en esta misma página!

Referencias complementarias y de citas:

Mario G. Almonte es consultor y diseñador instruccional de e-Learning. Master en Educación y Nuevas Tecnologías por la UDIMA, lleva 18 años asesorando a emprendedores y organizaciones en el desarrollo de proyectos digitales. Desde 2012 comparte en el blog aprendizajeenred.es experiencias y análisis sobre e-Learning.

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